Training cognitivo incentrato sulle conseguenze per promuovere abitudini più sane

Training cognitivo cibo

Gli interventi volti a ridurre i comportamenti non salutari si concentrano spesso sulla riqualificazione delle associazioni mentali delle persone, ma una serie di studi suggerisce che mostrare alle persone le conseguenze dei comportamenti può essere più efficace. I risultati sono pubblicati su Psychological Science, una rivista dell’Association for Psychological Science.

La ricerca si concentra in particolare sul training del tipo “avvicina-evita” in cui i partecipanti imparano ad avvicinarsi ad alcuni obiettivi (ad esempio, cibi nutrienti) e a evitarne altri (ad es. il junk food). Si suppone che l’esposizione ripetuta a questi accoppiamenti rafforzi le loro associazioni mentali in modo che aumentino i comportamenti positivi e riducano i comportamenti negativi. Tuttavia, gli studi non hanno costantemente dimostrato un effetto certo di questo tipo di allenamento.

Lo psicologo Pieter Van Dessel e colleghi hanno ipotizzato che questo training possa funzionare quando altera effettivamente le convinzioni delle persone sulle conseguenze che si hanno quando si avvicinano o evitano determinati alimenti.

“I nostri risultati mostrano che il targeting di queste inferenze adattive può essere efficace nel cambiare il comportamento alimentare insalubre”, dice Van Dessel, ricercatore presso la Ghent University. “Questo è importante perché è spesso difficile modificare questi tipi di comportamento automatico”.

Van Dessel e i co-autori Sean Hughes e Jan De Houwer hanno testato la loro ipotesi in tre studi online e uno studio di laboratorio, con un totale di 1.547 partecipanti. In tutti e quattro gli studi, i partecipanti hanno completato una serie di prove computerizzate in cui hanno visto un avatar digitale in piedi vicino a un frigorifero aperto. In ogni prova, il frigorifero conteneva un cibo particolare e una traccia colore indicava se i partecipanti dovevano spostare l’avatar verso il cibo o lontano da esso.

Alcuni partecipanti hanno anche visto una barra che indicava la salute dell’avatar, che rifletteva le conseguenze delle decisioni dei partecipanti. Se hanno scelto di avvicinarsi al cibo sano (o di evitare il cibo malsano), la barra della salute dell’avatar si riempiva e l’avatar appariva più sano esclamando “Mi sento sano”. Scegliere di avvicinarsi al cibo malsano (o evitare il cibo sano), d’altra parte, svuotava la barra della salute e l’avatar appariva meno sano, esclamando “Mi sento male”.

Un altro gruppo di partecipanti ha visto questi risultati ed è stato esplicitamente invitato a provare di rendere il loro avatar il più sano possibile.

I risultati sono stati coerenti in tutti gli studi: i partecipanti che avevano l’esplicita missione di massimizzare la salute del loro avatar hanno mostrato le valutazioni automatiche più positive del cibo sano, hanno dato i voti più positivi al cibo sano e sono stati più propensi a utilizare un coupon per il cibo sano rispetto ai partecipanti che hanno visto le conseguenze delle proprie scelte ma non hanno ricevuto obiettivi e coloro che non ne hanno visto le conseguenze e hanno eseguito solo il tipico training avvicina-evita.

I partecipanti a cui era stato dato un obiettivo legato alla salute sembravano anche interiorizzare la relazione tra gli alimenti e le loro conseguenze – rispetto agli altri gruppi, essi sono stati più propensi ad avvicinarsi al cibo sano ed evitare il cibo malsano anche quando era stata data loro libertà di scegliere alimenti senza conseguenze.

Questi effetti si sono estesi anche al comportamento alimentare reale. In una versione dell’esperimento, i partecipanti hanno seguito il compito dell’avatar con un compito apparentemente non correlato che riguardava la valutazione delle caratteristiche sensoriali degli snack, come caramelle e patatine. I risultati hanno mostrato che i partecipanti che avevano lavorato per massimizzare la salute del loro avatar nel primo compito mangiavano piccole quantità di snack rispetto ai loro coetanei.

In un altro esperimento, i partecipanti che hanno avuto l’obiettivo di aumentare la salute del loro avatar hanno riferito di aver mangiato meno malsano il giorno successivo e una maggiore intenzione di mangiare cibi sani.

Van Dessel è stato sorpreso nel constatare che i risultati del training per inferenza erano così solidi:

“Dopo un caso di formazione inferenziale, in un’occasione, in un contesto specifico, abbiamo riscontrato effetti sull’effettivo comportamento riguardo agli spuntini dei partecipanti e sul consumo di cibo segnalato un giorno dopo l’allenamento”, dice. “Questo è sorprendente perché questo allenamento rapido deve andare contro una storia di apprendimento di molti anni, in cui le persone posoono aver imparato che mangiare cibi non sani ha effetti positivi per loro”.

I risultati suggeriscono che quando i partecipanti hanno un obiettivo che richiede di apprendere le conseguenze di determinati comportamenti, migliora l’efficacia complessiva del training con approccio avvicina-evita. La ricerca futura contribuirà a chiarire se il cambiamento di alcuni aspetti del compito, come renderlo più personale o includere più prove, ne rafforzerà gli effetti.

I ricercatori stanno ora espandendo questi risultati, studiando se l’allenamento basato sulle conseguenze può aiutare a ridurre altri comportamenti indesiderati (come il fumo e l’uso di alcol), e persino aumentare certi comportamenti positivi (come comportamenti rispettosi dell’ambiente).

La redazione di Epylabs