La prossima variante dopo Omicron

Nell'attesa della prossima variante, gli scienziati stanno studiando la variante Omicron attualmente dominante per prevedere meglio il futuro.

La prossima variante dopo Omicron

Dopo che la variante Omicron ha portato una nuova ondata di infezioni da SARS-CoV-2 e ansia all’inizio del 2022, alcune nazioni stanno iniziando a registrare un calo del numero di casi.

Dopo due anni passati in una alternanza di ondate pandemiche e fasi più controllate, le persone non possono fare a meno di chiedersi quando arriverà la prossima variante e quale forma assumerà.

“Penso che sia inevitabile che vedremo nuove varianti con vari gradi di evasione immunitaria”, afferma Andrew Rambaut, che studia l’evoluzione virale presso l’Università di Edimburgo, nel Regno Unito. “Potrebbero emergere da ovunque ci sia una trasmissione diffusa”.

Nell’attesa della prossima variante, gli scienziati stanno studiando la variante Omicron attualmente dominante per prevedere meglio il futuro. Da queste ricerche gli scienziati vorrebbero ottenere la risposta ad alcune importanti domande.

Quando emergerà la prossima variante

Non è possibile sapere con certezza quando emergerà una nuova variante dominante, o se essa diventerà preoccupante per aver acquisito nuove proprietà insidiose come la diffusione più rapida, malattie più gravi o migliore elusione delle risposte immunitarie.

Le prime sottovarianti dominanti, Omicron e Delta, sono diventate popolari. Ma i ricercatori stanno già monitorando una serie di sotto-varianti correlate che stanno facendo tentando di divenire dominanti. Nel Regno Unito, ad esempio, una variante Delta chiamata AY.4 era in procinto di essere rapidamente sostituita da un’altra, chiamata AY.4.2, verso la fine del 2021. “Ma poi è arrivato Omicron ed è esploso”, dice il bioinformatico Andrew Page del Quadram Institute di Norwich, nel Regno Unito.

La storia di queste dinamiche virali suggerisce che una nuova variante apparirà ogni pochi mesi, afferma Page. “Sembrano generarsi piuttosto regolarmente”, dice. “Probabilmente andrà avanti in questo modo.”

Altro discorso tuttavia è stabilire se una di queste varianti potrà diventare pericolosa. Al momento, la stirpe originale BA.1 Omicron viene sostituita da un altra, detta BA.2. Questo discendente, anche se probabilmente è più trasmissibile di BA.1, non sembra rappresentare un grande cambiamento rispetto a quello originale che ha interessato molti paesi all’inizio di quest’anno.

È probabile che tali dinamiche siano comuni nei patogeni virali. Ma, secondo Page, il mondo non ha mai seguito un’infezione virale così da vicino prima e, di conseguenza, gli scienziati hanno perso i dettagli minori. Tuttavia, questo attento esame sta già diminuendo: i test COVID-19 nel Regno Unito sono diminuiti, si dice, in parte perché Omicron causa una malattia relativamente lieve. Le persone hanno meno probabilità di cercare test quando hanno una malattia lieve e i governi diventano meno proattivi nell’incoraggiare i test.

Gli sforzi di sorveglianza genomica di SARS-CoV-2 alla fine saranno indeboliti a causa di questo. Quando Omicron è stato scoperto, l’allarme è stato lanciato rapidamente, ma in futuro potrebbero essere necessarie settimane per rendersi conto che una nuova variante pericolosa è in corso, secondo Page. “Non c’è modo di essere in grado di mantenere il ritmo che abbiamo tenuto fino adesso”, dice.
“Ma, se non sta causando una malattia grave, si ha davvero bisogno di un monitoraggio così attento?”

La prossima variante causerà gravi malattie?

L’omicron ha meno probabilità di causare una malattia grave rispetto alle precedenti varianti, il che ha contribuito a mitigare gli effetti della diffusione estesa della variante.

Sebbene ciò abbia alimentato la speculazione che il virus si stia evolvendo verso un ceppo che causa una malattia più lieve, il percorso evolutivo di SARS-CoV-2 rimane sconosciuto, secondo Rambaut. Finora, nessuna nuova variante preoccupante è sorta da quella dominante precedente. Invece, sono sorti da ceppi distinti. Non vi è alcuna garanzia che la prossima variante dominante emergerà dal ramo Omicron “mite” dell’albero genealogico del SARS-CoV-2. “Una variante successiva potrebbe tornare a un lignaggio Delta o Alpha, con abbastanza evasione immunitaria per spazzare via Omicron”.

I ricercatori non sono nemmeno sicuri di quanto la mitezza di Omicron sia dovuta alla prevalenza dell’immunità contro SARS-CoV-2, piuttosto che alle proprietà intrinseche del virus. Man mano che più persone vengono vaccinate, infettate o entrambe, è probabile che l’immunità e la resilienza contro il COVID-19 grave aumentino. Tuttavia, c’erano alcune differenze nel modo in cui Omicron si comportava rispetto alle varianti precedenti, secondo l’immunologa Wendy Burgers dell’Università del Sud Africa di Città del Capo. Diversi studi sugli animali, ad esempio, hanno scoperto che omicron ha meno probabilità rispetto alle varianti precedenti di influenzare i polmoni. “La prossima variante mutata avrà proprietà uniche?” si chiede. “Non credo che ci sia alcuna garanzia che quelle differenze intrinseche non saranno peggiori”.

I vaccini forniranno protezione contro le nuove varianti?

Le 54 mutazioni nel genoma di Omicron, in particolare le 34 raggruppate in una proteina virale chiave chiamata spike, limitano gravemente la capacità dei vaccini COVID-19 di proteggere dall’infezione da SARS-CoV-2. Tuttavia, la protezione contro la malattia grave sembra essere rimasta elevata, il che probabilmente ha contribuito alla percezione della malattia lieve causata da Omicron.

Burgers ritiene che questo sia di buon auspicio per la resilienza dell’immunità mediata dal vaccino contro future varianti. Sebbene le mutazioni spike di Omicron sembrino indebolire le difese anticorpali, gli scienziati hanno riscontrato solo lievi diminuzioni nella capacità delle cellule immunitarie note come cellule T di riconoscere il virus. Si ritiene che queste cellule siano particolarmente importanti nel limitare la portata di un’infezione virale uccidendo le cellule infette e limitando la diffusione del virus. “Dopo Omicron, ho davvero tirato un sospiro di sollievo”, dice Burgers. “Sono ottimista sul fatto che anche se emergesse una nuova variante, la risposta delle cellule T sarà abbastanza resiliente”.

Ma, poiché gli anticorpi diventano meno importanti per l’immunità SARS-CoV-2, le cellule T diventano più importanti e una variante virale che può eludere la sorveglianza delle cellule T avrà un significativo vantaggio di sopravvivenza, secondo Burgers. “La risposta delle cellule T sta facendo il lavoro pesante”, spiega. “Quindi la fuga delle cellule T potrebbe essere qualcosa che inizieremo a vedere”. In altri virus, come l’influenza, la capacità di eludere l’immunità delle cellule T si sviluppa lentamente nel tempo. Tuttavia, nel bel mezzo di una pandemia furiosa, è difficile prevedere quanto velocemente progredirà, secondo Burgers.

Gli immunologi stanno anche trovando più difficile prevedere come l’immunità della popolazione modellerà il corso della pandemia man mano che i driver di tale immunità diventano più complessi. Le persone possono aver ricevuto uno o più vaccini, o una combinazione di vaccini, o possono essere stati infettati da una o più varianti, con o senza vaccinazione.

Secondo lo specialista di malattie infettive Santiago vila Ros presso l’Istituto Nazionale di Malattie Respiratorie del Messico a Città del Messico, questo accumulo di esposizioni alla variante SARS-CoV-2 dovrebbe aumentare l’immunità. Ros e i suoi colleghi hanno riferito in un preprint che più esposizioni a SARS-CoV-2, sia attraverso la vaccinazione o l’infezione, hanno amplificato le risposte anticorpali e le risposte delle cellule immunitarie note come cellule B2. “Man mano che più persone vengono infettate dal virus attraverso vari meccanismi, l’emergere di nuove varianti può imporre un carico di malattia inferiore”, dice.

Tuttavia, alcuni tipi di esposizione possono essere più efficaci di altri nel preparare il corpo a combattere nuove varianti. Secondo la virologa Penny Moore dell’Università del Witwatersrand a Johannesburg, in Sud Africa, uno studio non pubblicato ha scoperto che le persone che erano state vaccinate e poi infettate da Omicron hanno sperimentato “enormi aumenti di anticorpi”. Questi anticorpi avevano la capacità di attaccarsi e disarmare più varianti di SARS-CoV-2 oltre a Omicron, una proprietà nota come cross-reattività. Gli anticorpi prodotti da persone infette da Omicron ma non precedentemente esposti a SARS-CoV-2 – sia attraverso la vaccinazione che l’infezione – non erano altrettanto efficaci nel bloccare altre varianti. Moore dice: “Non possiamo presumere che quelle persone sarebbero particolarmente ben protette contro le varianti in arrivo”.

Burgers conclude che i dati continuano a indicare l’importanza della vaccinazione. “Sappiamo che i vaccini aumentano la nostra immunità e che l’immunità sarà cross-reattiva con un’altra variante quando si tratta di cellule T”, dice. “C’è molto che non sappiamo, ma c’è molto che possiamo controllare”.

Foto di Fusion Medical Animation